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Técnica permitiría reutilizar el agua residual de la industria petrolera

AgenciaUNAL-281022-01
Las aguas residuales derivadas de la industria petrolera se podrían reutilizar en el futuro gracias a la electrocoagulación. Foto: archivo Unimedios.
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Según revela la Universidad de Nacional de Colombia, la técnica llamada electrocoagulación, un método que con electricidad y metales como aluminio y acero inoxidable ataca las partículas contaminantes que estarían representando un riesgo para ríos y mares, y para la salud humana.

El informe reporta que el 99% de los aceites y grasas presentes en las aguas residuales producidas por pozos petroleros –y otras actividades derivadas de esta industria– se podrían eliminar con esta novedosa técnica. 

Actualmente, según la universidad, en la etapa de recuperación de petróleo se gastarían aproximadamente 10 millones de barriles de agua y solo el 1% de esta se reutiliza, lo cual es un desperdicio, ya que esta agua serviría tanto en procesos petroleros como en la agricultura, uno de los sectores que más necesita de este recurso, del que emplea cerca del 43 % del total del país.

¿Qué es la electrocoagulación ?

Proceso de electrocoagulación, mediante el cual una fuente de poder inyecta electricidad al recipiente con el agua residual creada artificialmente. Foto: Andrea Carolina Cubillos, estudiante de la Maestría en Ingeniería Ambiental
Proceso de electrocoagulación, mediante el cual una fuente de poder inyecta electricidad al recipiente con el agua residual creada artificialmente. Foto: Andrea Carolina Cubillos, estudiante de la Maestría en Ingeniería Ambiental

Esta técnica tiene el potencial de remover casi el 100 % de los aceites y grasas de esas aguas contaminadas. “Lo anterior se comprobó dejando actuar el método por alrededor de 20 minutos, durante los cuales no hubo un incremento importante de remoción. A su vez, en una escala de 1 a 10, en el pH inicial, que varía durante el proceso, el grado en el que mejor funciona la electrocoagulación es entre 5 y 8”, dice el estudio. 

¿Cómo se comprobó la técnica?

La estudiante Andrea Cubillos de la Maestría en Ingeniería Ambiental de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL), hizo un aporte en el proyecto más grande que adelantan en conjunto el Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación y la Agencia Nacional de Hidrocarburos, en el que se creó una simulación del agua residual de petróleo, mezclando en un recipiente: 

  • Litro de agua
  • 1.150 mg de aceite de motor de carro
  • Sal de cocina
  • Tritón X
  • Un tensoactivo no iónico que actúa como líquido emulsificante.

Allí se introducen dos placas metálicas –una de aluminio y otra de acero inoxidable– de 20 cm de alto, aunque solo se sumergen 12 cm, que son suficientes para conducir la electricidad al agua.

Las láminas se conectan a dos electrodos: uno positivo (cátodo) para el aluminio y uno negativo (ánodo) para el acero inoxidable, los cuales a su vez están conectados a una fuente de poder que descarga corriente y voltaje sobre el recipiente con la mezcla.

La intensidad de la corriente aplicada oscila entre 0,5 y 3 amperios, el tiempo de electrocoagulación es de entre 1 y 20 minutos, y además se analizó la acidez o neutralidad del agua y la concentración de sal.

Esta técnica permite a la industria del petróleo ser amigable con el ambiente, es fácil de usar y no produce olor. 

Lee la investigación completa aquí


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